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Os novos acordos verdes da indústria química

Os novos acordos verdes da indústria química

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Quando a petroquímica LyondellBasell Industries anunciou em abril que fecharia sua centenária refinaria em Houston até o final de 2023, a notícia não foi uma surpresa. A instalação, que processa petróleo bruto pesado importado para produzir combustíveis e aromáticos, havia perdido dinheiro nos últimos 3 anos. A LyondellBasell estava à venda desde setembro, sem sucesso.

O que foi incomum sobre o anúncio foi a declaração do então CEO interino Ken Lane em um comunicado à imprensa de que o fechamento da unidade “avança as metas de descarbonização da empresa”. A refinaria responde por quase 15% das emissões da LyondellBasell de processos industriais e energia comprada.

Em uma teleconferência no final do mês de abril, Lane acrescentou que o local de 300 hectares seria ideal para a Lyondell redirecionar-se para iniciativas de sustentabilidade. A empresa está pilotando um processo de pirólise que decompõe plásticos pós-consumo em matérias-primas petroquímicas, e a refinaria de Houston possui hidrotratadores que podem ajudar no processo. O processo, disse Lane a analistas, “pode ser muito sinérgico com nossa ambição circular”.

Durante décadas as principais decisões corporativas, como fechar, desinvestir, adquirir e desmembrar negócios, foram motivadas principalmente por questões financeiras. Uma grande empresa química pode, por exemplo, vender um negócio de commodities químicas para se concentrar em especialidades químicas de maior crescimento e mais lucrativas. Agora, os executivos dessas empresas estão pesando cada vez mais o impacto ambiental – a pegada de carbono, em particular. Nos últimos meses, a Evonik Industries, a Solvay, a Lanxess e a Styron destacaram os benefícios ambientais das principais manobras de portfólio.

Os gerentes dessas empresas fizeram a mudança por exigência dos acionistas. Um número crescente de fundos mútuos administrados por investidores institucionais está avaliando o desempenho ambiental, social e de governança (ESG – sigla em inglês) das empresas em que possuem ações. Para atrair esses investidores, as empresas devem aspirar a metas ambientais ambiciosas. Como consequência, os executivos estão alocando uma parcela significativa de seus gastos de capital para a sustentabilidade e estão tornando o desempenho ambiental parte de sua estratégia de fusão e aquisição.

A ação ambiental incentivada por Wall Street pode parecer um bem inequívoco. Mas os críticos alertam que as empresas químicas podem melhorar seu desempenho ambiental ao alienar suas operações mais sujas para empresas que não se importam tanto, resultando em pouco ganho – e talvez até perda – para o planeta.

As preocupações ESG agora são impossíveis de serem ignoradas pelos executivos. O investimento em fundos que consideram o desempenho ESG em seus critérios de seleção está crescendo a uma taxa anual de 15% e deve chegar a US$ 41 trilhões globalmente este ano, segundo a Bloomberg Intelligence. As participações em ESG, diz a consultoria, representam cerca de um terço do total de ativos sob gestão.

Investidores institucionais dizem que as empresas têm uma responsabilidade social além de atingir suas metas de lucros trimestrais. E eles argumentam que ter altos padrões de sustentabilidade faz sentido para os negócios.

Larry Fink, CEO da BlackRock, uma empresa de gestão de ativos com US$ 10 trilhões em ativos, é um dos líderes do movimento ESG. Sua carta anual aos CEOs é tratada como uma encíclica papal. “Acredito que a descarbonização da economia global vai criar a maior oportunidade de investimento de nossa vida. À medida que sua indústria se transforma pela transição energética, você seguirá o caminho do dodô ou será uma fênix?”

A maioria das empresas químicas quer ser uma fênix. Uma delas é a Dow, maior fabricante de produtos químicos dos Estados Unidos. Howard Ungerleider, presidente e diretor financeiro da Dow, é rápido em apontar que a empresa vem se concentrando na sustentabilidade há mais tempo do que a maioria. “Estamos na terceira década de definição de metas de sustentabilidade de 10 anos”, disse ele. “O primeiro set foi em 1995.”

Assim como Fink, Ungerleider vê vantagens comerciais na elevação do ESG. Por exemplo, ele afirma que os consumidores estão agora dispostos a pagar por produtos mais ambientalmente responsáveis. “É a coisa certa a se fazer como seres humanos, como indivíduos na sociedade, mas também é a coisa certa a se fazer para a empresa.”

O crescente interesse dos investidores por fundos ESG é outro motivador para o aumento do foco na sustentabilidade. “Eu não diria que é a principal motivação”, disse Ungerleider. “Mas, obviamente, em qualquer lugar que você possa ter a certeza de que está dando a si mesmo a maior base possível de acionistas, estará na direção do bem.”

Ungerleider acrescenta que a Dow “obteve um bom feedback dos investidores” para grandes avanços ESG, como em 2020, quando estabeleceu a meta de atingir emissões líquidas zero de carbono até 2050. Também recebeu uma resposta positiva dos investidores em outubro, quando anunciou a emissão específica de carbono zero.

No geral, a Dow planeja gastar US$ 1 bilhão por ano, cerca de um terço de seu orçamento de capital, em descarbonização. Esse nível de gastos pode se tornar a norma para a indústria petroquímica. De acordo com a BloombergNEF, o setor precisará desembolsar um total de US$ 759 bilhões até 2050 para quase eliminar as emissões de carbono.

Com níveis tão altos de gastos de capital necessários para atingir as metas de emissão, as principais empresas químicas estão, não surpreendentemente, procurando cortar ou sair de seus negócios mais intensivos em carbono para reduzir a quantidade de investimento necessária para atingir suas metas.

Bernd Elser, líder global de produtos químicos da consultoria Accenture, informou que o número de negócios químicos, nos quais a sustentabilidade foi declarada como parte da lógica, aumentou nos últimos anos, atingindo um recorde de quase US$ 10 bilhões em valor de transação em 2021. “Nós vemos muitos desinvestimentos sendo comunicados em que negócios com uma parcela significativa da pegada de efeito estufa da empresa como um todo são desinvestidos”, declarou Elser. “Acho que isso é um divisor de águas.”

Em maio, por exemplo, a Evonik Industries declarou que venderia seus negócios de materiais de desempenho até o final de 2023, o que inclui a maioria de suas operações químicas a granel como produtos químicos C₄, álcool e polímeros superabsorventes – e geram cerca de US$ 3 bilhões em vendas anuais, 20% do total da Evonik.

A empresa observou que esses negócios emitem cerca de 20% de seus gases de efeito estufa. A Evonik pretende reduzir as emissões em 25% até 2030. Além disso, a empresa planeja redistribuir os recursos obtidos com a venda de ativos para um investimento de US$ 3,2 bilhões em negócios sustentáveis.

“Estamos integrando ainda mais sistematicamente a sustentabilidade em todos os elementos de nossa estratégia, na gestão de portfólio, na orientação da inovação, na alocação de capital e em nossa cultura”, declarou o CEO da Evonik, Christian Kullmann, a analistas quando expôs seu plano em uma apresentação.

Outra fabricante europeia de produtos químicos, a Solvay, anunciou em março que se dividirá em duas. Uma empresa, com cerca de US$ 4,5 bilhões em vendas anuais, abrigará os negócios de commodities da Solvay, como carbonato de sódio e peróxidos e outra empresa separada, de US$ 6,6 bilhões, manterá seus negócios de especialidades químicas e de polímeros.

Em 2021 a Solvay estabeleceu uma meta de atingir zero emissões líquidas de dióxido de carbono antes de 2050, e o negócio de carbonato de sódio estaria entre os últimos a atingir essa meta. Após a divisão, a empresa de especialidades químicas terá uma meta líquida de zero emissão até 2040.

Uma série de negócios também está melhorando o perfil de sustentabilidade da Styron. Em dezembro, a empresa de polímeros vendeu seu negócio europeu de borracha sintética para a concorrente Synthos, com sede na Polônia. A unidade representou cerca de 10% das vendas da Styron, mas 25% de suas emissões de gases de efeito estufa, segundo o relatório de sustentabilidade da empresa. A Styron está planejando vender seus negócios de poliestireno e matérias-primas, que respondem por 28% de suas vendas e 46% de suas emissões.

Francesca Reverberi, diretora de sustentabilidade da Styron, comunicou em um e-mail que o ESG é “uma consideração importante de nossas atividades de M&A. Isso também é verdade, não apenas na venda, mas também na compra de empresas e vai além da redução de gases de efeito estufa. A compra do negócio de acrílicos da Arkema pela empresa foi um ponto positivo para o meio ambiente devido à facilidade com que esse polímero pode ser reciclado”. No início deste ano, a Styron comprou a recicladora de plásticos europeia Heathland.

Essa dedicação ao ESG está se espalhando. Em uma pesquisa com executivos, a consultoria Bain descobriu que 65% disseram que seu foco em ESG aumentaria. Em energia e recursos naturais, um setor que inclui produtos químicos, o interesse é muito alto: 40% dos negócios foram motivados por ESG, contra 14% para outros setores. “Isso estava afetando o tipo de acordo que eles estavam buscando e impactando a forma como eles conduziam a diligência e como valorizavam as empresas”, comunicou Whit Keuer, sócio da prática de energia e recursos da Bain.

Os adquirentes estão dispostos a pagar mais por negócios mais sustentáveis, afirmou Keuer. Por outro lado, pagarão menos quando forem necessários grandes investimentos para elevar os ativos a padrões mais elevados.

Omar Diaz, diretor administrativo da Balmoral Advisors, um banco de investimento que comercializa negócios químicos para potenciais compradores, está vendo as considerações ESG surgirem cada vez mais. E ele está encontrando compradores exigentes, como quando estava tentando comercializar um negócio de materiais que um grande conglomerado queria vender.

“Tivemos vários compradores que no passado estiveram envolvidos em negócios de materiais, e eles voltaram para nós quase imediatamente e disseram: ‘Isso simplesmente não atende aos nossos critérios ESG’”, declarou Diaz.

Por outro lado, Diaz encontrou vendedores que descartaram certos compradores. “Você não quer vender para alguém com má reputação, assim como não quer comprar algo que tenha má reputação”, disse ele.

Para empresas de capital aberto com padrões ambientais relativamente altos, vender negócios intensivos em carbono para empresas privadas com um compromisso menor com o meio ambiente – “emissões transferidas”, como é conhecido – pode ser um novo perigo. Fink, da BlackRock, destacou isso em sua carta mais recente aos CEOs. “Desinvestir em setores inteiros – ou simplesmente passar ativos intensivos em carbono dos mercados públicos para os mercados privados – não levará o mundo a zero líquido”, escreveu ele.

O Fundo de Defesa Ambiental (EDF) divulgou um estudo em maio analisando essa questão na indústria de petróleo e gás. Descobriu-se que, nos últimos 5 anos, as principais empresas petrolíferas com compromissos líquidos zero venderam US$ 86,4 bilhões em ativos para empresas sem tais promessas.

E o EDF encontrou evidências de práticas ambientais mais negligentes nas empresas adquirentes. Por exemplo, a Shell e a Eni venderam um campo de petróleo no Delta do Níger para um operador local, levando ao aumento da queima.

Gabriel Malek, o principal autor do relatório, informou que a questão das emissões transferidas não é necessariamente relegada ao petróleo e ao gás. “Em todos esses setores, seja petroquímico, transporte, cimento e aço, há uma pressão crescente sobre as empresas públicas para começar a descarbonizar e definir planos de transição de energia. E, compreensivelmente, essas empresas precisarão começar a se desfazer de alguns de seus ativos mais exigentes”, disse ele.

Malek está preocupado que muitos desses ativos irão para empresas de private equity que não estão focadas no longo prazo. A maioria das metas líquidas de zero está a quase 30 anos de distância. “As empresas de private equity com as quais falamos podem estar olhando para uma janela de 7 anos entre agora e quando acabarem vendendo o ativo mais uma vez”, explicou ele.

Uma grande mudança de um negócio de mãos públicas para privadas foi anunciada em maio. A fabricante de produtos químicos alemã Lanxess e a empresa de private equity Advent International estão formando uma joint venture – que será detida em pelo menos 60% pela Advent – ​​para comprar o negócio de polímeros de engenharia da DSM. A Lanxess está contribuindo com seus próprios negócios de nylon e polibutileno para a parceria, marcando uma saída dos polímeros para que possa se concentrar em especialidades químicas.

A Lanxess observou em sua apresentação que a alienação de seus negócios de polímeros melhorará seu perfil de emissão. A empresa tem como meta alcançar a neutralidade climática até 2040.

Ronald Ayles, sócio-gerente da Advent, informou que sua empresa honrará as metas da Lanxess para os negócios que está adquirindo. “Somos um dos maiores fundos de private equity”, afirmou. “Nós estabelecemos metas ambientais e ESG muito altas.”

Segundo Ayles, a noção de que as empresas de private equity têm padrões ambientais mais baixos é um estereótipo injusto. “Nossos investidores por trás da Advent são os grandes investidores institucionais. Não há diferença em relação a uma empresa pública.”

Keuer, da Bain, afirmou que a diferença entre empresas públicas e empresas de capital privado é a transparência. As empresas públicas enfrentam a pressão dos investidores verdes e do público para cumprirem as metas ambientais. “Private equity não está sujeito a esse mesmo nível de divulgação, escrutínio e pressão”, disse ele.

Idealmente, fusões e aquisições seriam uma compensação ambiental para ambas as empresas. A venda do negócio de borracha da Styron para a Synthos demonstra que isso é possível.

Após o acordo, a Styron poderá atingir mais facilmente sua meta de redução de 35% na intensidade de emissão – emissões de gases de efeito estufa por unidade de produção – até 2035. E a Reverberi afirmou que a empresa está considerando instituir uma meta de zero líquido se for tecnológica e financeiramente viável.

A Synthos não havia se comprometido publicamente com metas ambiciosas, mas quando fechou a compra de borracha, revelou uma estratégia de crescimento sustentável. A empresa polonesa disse que se afastaria completamente do carvão como fonte de energia e reduziria as emissões de gases de efeito estufa em 28% até 2028. Agora, visa a neutralidade climática até 2050.

Se fusões e aquisições orientadas por ESG simplesmente transferirem emissões de uma empresa para outra, elas não trarão nenhum benefício ao meio ambiente. Mas se elas se tornarem um meio para grandes empresas químicas disseminarem a conscientização e a capacidade de sustentabilidade – em vez de apenas descarregar operações sujas – elas poderão ter uma influência positiva.

Fonte: C&EN

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